Императорский яхт-клуб был старейшим, самым знаменитым и богатым из всех российских яхт-клубов. Император Николай I, заинтересовавшийся в Англии традициями отдыха на воде, в 1846 году (как было указано на знаке клуба, 1 мая) учредил Императорский яхт-клуб по инициативе страстного любителя морских путешествий генерал-майора А.Я. Лобанова-Ростовского. Устав этой организации строго ограничивал возможность вступления потенциальных участников, так как членами клуба могли быть только лица дворянского сословия. Это было его исключительной особенностью, принципиально отличавшей его от других яхт-клубов. Позднее в устав было внесено добавление, указывающее, что в клуб могут быть приняты только потомственные дворяне, причем размер членских взносов даже для них был крайне значителен. Число членов клуба не должно было превышать 125 (этот лимит был не всегда).

В основном, это были представители военной элиты, придворные чины, представители дипломатических служб других государств. В состав Общества вошли видные петербуржцы — контр-адмирал М.А. Путятин, И.А. Рибопьер, граф И.А. Шувалов, князь Б.Д. Голицын, граф Ф.К. Апраксин. В числе почетных членов состояли адмиралы Ф.Ф. Беллинсгаузен и М.П. Лазарев — первооткрыватели Антарктиды, в середине XIX века занимавшие видные посты в Морском ведомстве, а также адмирал Ф.П. Литке — исследователь Северного Ледовитого океана, инициатор создания Русского Географического общества. Почетными (и непременными) членами Императорского яхт-клуба были: князь А. С. Меньшиков, Н. М. Чихачев, Ф. К. Авелан и др. Самым знаменитым государственным деятелем, также числившимся в почетных членах Императорского яхт-клуба, был гофмейстер императорского двора Петр Аркадьевич Столыпин. За всю историю существования клуба его членами были 12 представителей императорской фамилии.

Первые гонки состоялись 8 июля 1847 года к западу от Толбухина маяка на замкнутой треугольной трассе протяженностью 12 миль. Участие в них приняли 7 яхт, самой большой была «Королева Виктория» (шхуна Государя Императора Николая I) водоизмещением 257 тонн, а самой маленькой— «Ученик» в 51 тонну. Победителем стала 107-тонная яхта «Варяг» (тендер кн. Б.Д. Голицына), завоевавшая приз — серебряную вазу.

Устав яхт-клуба предусматривал форму. «Членам... присвояется фрак зеленый, с таким же отложным воротником и с якорем на воротнике, шитым золотом; пуговицы на сих фраках иметь золотые, с матовой серединой, полированным бортом и якорем по флотскому образцу. Шкиперам... полагается такой же фрак, но с накладным бронзовым якорем... как членам, так и шкиперам... иметь фуражки с золотым галуном, во всю ширину околыша, и кокардою, по образцу военной».